Nous savons peut-être enfin ce qui cause la maladie d’Alzheimer et comment l’arrêter

Nous savons peut-être enfin ce qui cause la maladie d’Alzheimer et comment l’arrêter

Après des décennies de déception, il se pourrait bien que nous ayons cette fois nouvelle avancée significative dans la lutte contre la maladie d’Alzheimer. Des preuves convaincantes que la maladie est causée par une bactérie impliquée dans une maladie des gencives pourraient changer la donne en s’attaquant à l’un des plus grands mystères de la médecine et conduire à des traitements efficaces, voire à un vaccin.

Avec le vieillissement de la population, la démence a explosé pour devenir la cinquième cause de mortalité dans le monde. La maladie d’Alzheimer constitue environ 70% de ces cas, mais nous ne savons pas quelle en est la cause. Cette maladie, qui entraîne une perte progressive de mémoire et de fonction cognitive généralement sur une dizaine d’années, est dévastatrice à la fois pour ceux qui en sont atteints et pour leurs proches.

La maladie implique souvent l’accumulation de deux types de protéines – appelées amyloïde et tau – dans le cerveau. Comme ils font partie des tout premiers signes physiques de la maladie, la principale hypothèse depuis 1984 est que cette maladie est due au contrôle défectueux de ces protéines, notamment de l’amyloïde, qui s’accumulent pour former de grandes plaques collantes dans le cerveau.

La majeure partie de la recherche sur la compréhension et le traitement de la maladie d’Alzheimer est centrée sur cette «hypothèse amyloïde». D’énormes sommes d’argent ont été investies dans des expériences impliquant des souris génétiquement modifiées pour produire de l’amyloïde, ainsi que dans la mise au point de médicaments bloquant ou détruisant les protéines amyloïdes, ou parfois des enchevêtrements dégradés de tau.

Mais il est devenu évident que cette approche ne fonctionne pas. Rien qu’en 2018, les instituts nationaux de la santé des États-Unis ont consacré 1,9 milliard de dollars à la recherche sur la maladie d’Alzheimer. Malgré cela, selon une étude récente, le taux d’échec du développement de médicaments pour la maladie d’Alzheimer a été de 99%.

Certains ont donc commencé à remettre en question l’hypothèse amyloïde. Le manque de résultats a été aggravé par la découverte que des personnes – y compris certaines personnes de 90 ans avec des souvenirs exceptionnels – peuvent avoir des plaques cérébrales et des enchevêtrements sans être atteintes de démence. Bryce Vissel, de l’University of Technology à Sydney, en Australie, a conclu qu’il n’existait pas suffisamment de données pour suggérer que «l’amyloïde joue un rôle central ou unique dans la maladie d’Alzheimer».

gencives, facteur de risque connu pour la maladie d’Alzheimer. Jusqu’à présent, les équipes ont constaté que P. gingivalis envahit et enflamme les régions du cerveau touchées par la maladie d’Alzheimer. Les infections des gencives peuvent aggraver les symptômes chez les souris génétiquement modifiées pour avoir la maladie d’Alzheimer et  peuvent provoquer chez les souris en bonne santé une inflammation du cerveau, des lésions neurales et des plaques amyloïdes semblables à celles de la maladie d’Alzheimer.

En 2016, les chercheurs ont découvert que l’amyloïde semble fonctionner comme une « défense collante » contre les bactéries. Ils ont découvert que la protéine peut agir comme un composé antimicrobien qui tue les bactéries. Lorsqu’elles ont injecté des bactéries dans le cerveau de souris conçues pour fabriquer les protéines d’Alzheimer, des plaques se sont développées autour des cellules bactériennes en une nuit.

À ce moment-là, l’équipe croyait toujours que l’amyloïde elle-même allait causer des lésions cérébrales, et non la bactérie. Mais une série d’études ultérieures ont examiné les microbes . Des bactéries ont été trouvées dans le cerveau de personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer alors qu’elles étaient en vie, mais il n’était pas clair si les bactéries causaient la maladie ou ont simplement pu pénétrer dans le cerveau déjà endommagé par la maladie d’Alzheimer.

De nombreuses équipes ont effectué des recherches sur Porphyromonas gingivalis, la principale bactérie impliquée dans les maladies des

«Lorsque la science converge en provenance de plusieurs laboratoires indépendants comme celui-ci, c’est très convaincant», déclare Casey Lynch de Cortexyme, une entreprise pharmaceutique basée à San Francisco.

«L’étude aborde la plupart des postulats de Koch», déclare Robert Genco de l’Université de Buffalo, New York. « Les futures études doivent être faites sur l’humain pour convaincre. »

Nous ne savons pas comment P. gingivalis pénètre dans le cerveau, mais il existe des voies plausibles. La bouche héberge normalement une communauté de bactéries diversifiée et relativement stable, mais lorsque la plaque dentaire se forme sous le bord des gencives, elle peut former des poches enflammées dans lesquelles P. gingivalis peut se développer et libérer des toxines.

Espoir de traitements

La vitesse à laquelle les dommages s’accumulent est un facteur clé de la maladie. Bien que de nombreuses personnes hébergent P. gingivalis dans la bouche, seules certaines développent la maladie d’Alzheimer. Comme il peut s’écouler des décennies avant que les symptômes d’Alzheimer n’apparaissent, le risque de développer une maladie dépendra du nombre de dommages subis avant qu’ils ne décèdent d’autres causes.

« La maladie d’Alzheimer frappe les personnes qui accumulent des gingipains et des lésions cérébrales suffisamment rapidement pour développer des symptômes tout au long de leur vie », déclare Lynch. Selon elle, les conclusions de son équipe sont une « hypothèse universelle de pathogenèse », expliquant en détail les causes de la maladie d’Alzheimer.

Mais Vissel avertit que la maladie d’Alzheimer est une maladie complexe. «Il est peu probable que la réponse soit une cause unique. Nous devons garder les yeux ouverts.  »

Cependant, la nouvelle étude est «très excitante», dit-il. « La maladie d’Alzheimer est si courante chez les personnes âgées que je pense qu’il ne peut s’agir que d’une propriété intrinsèque du cerveau ou d’une infection. »

Si cette nouvelle hypothèse de la maladie d’Alzheimer est confirmée, la bonne nouvelle est que cela pourrait conduire à un traitement efficace de la maladie. Bien que vous puissiez faire beaucoup pour réduire votre risque de maladie des gencives, Cortexyme espère pouvoir arrêter ou même inverser la maladie d’Alzheimer en utilisant des molécules développées qui bloquent les gingipaines. La firme a découvert que le fait de donner certaines de celles-ci à des souris atteintes d’ infections à P. gingivalis réduisait l’infection du cerveau, arrêtait la production d’amyloïde, diminuait l’inflammation du cerveau et même sauvait les neurones endommagés. «Cela donne l’espoir de traiter ou de prévenir un jour la maladie d’Alzheimer», déclare Singhrao.

Article paru dans le New Scientist le 23 janvier dernier, résumé et traduit: https://www.newscientist.com/article/2191814-we-may-finally-know-what-causes-alzheimers-and-how-to-stop-it/